Aunque la marca de los 4 aros había disputado la carrera de las 24 Horas de Le Mans con anterioridad, lo cierto es que en 1999 sería el primer año que lo hiciese bajo el nombre de Audi.

Fue en 1963, cuando un vehículo de la marca CD, equipado con un motor DKW Manzel, tomó la salida en las 24 Horas. Este vehículo, de carrocería plateada decorada con la banda tricolor (rojo, amarillo y negro) que caracterizaba la bandera alemana, fue inscrito por Auto Union y, por lo tanto, lucía sobre su morro los mismos cuatro aros que ahora luce Audi.

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Con la llegada del campeonato americano de la American Le Mans Series, que prometía un jugoso campo de batalla en el que darse a conocer en el mercado norteamericano, Audi anunció en 1998 sus planes de competir en 1999 con un LM-P abierto llamado R8R.
Se optó por un prototipo de techo abierto de tipo roadster, ya que permitía utilizar neumáticos más anchos y con un peso total menor.

Desarrollado con la cooperación del equipo Team Joest, Audi subcontrató la producción de algunos componentes a empresas especializadas como Dallara, para la fabricación del chasis monocasco de fibra de carbono. El cual, incorporaba el motor de aluminio Audi V8 de 3,6 litros que llegó a rendir por encima de 600CV.
Acoplado al motor iba una caja de cambios Ricardo de 6 velocidades que se manejaba mediante levas tras el volante.

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El Audi R8R montaba una suspensión que se asemejaba a las usadas en aquel entonces, con doble trapecio, y en cuanto al sistema de frenado contaba con discos de freno cerámicos de carbono.
En total se fabricaron 8 Audi R8R, con dos chasis diferentes:

  • Chasis 205. Utilizado para la presentación de Audi y sus intenciones de ganar las 24 horas de Le Mans. Fue la versión con la que se compitió en las 12 horas de Sebring de 1999.

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  • Chasis 308. Después de las 12 horas de Sebring, se decidió por modificar y seguir desarrollando al Audi R8R de cara a las 24 horas de Le Mans. Estéticamente, el mayor cambio lo recibió el sistema de alumbrado, los faros delanteros, que cambiaron su aspecto y se asemejaron a la versión de calle del Audi TT.

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Tras un periodo de pruebas en el que Audi puso a punto sus prototipos R8R, las 12 horas de Sebring serían el punto de partida en el que se medirían con sus contrincantes.

Dos fueron los vehículos que Audi puso sobre la pista.
El R8R con el dorsal 77 y pilotado por Michele Alboreto, Rinaldo Capello y Stefan Johanson.
Y el R8C con el dorsal 78 y pilotado por Perry McCarthy, Frank Biela y Emanuele Pirro.

Gestionados bajo el equipo Audi Sport Team Joest, tuvieron dificultades en las rondas de clasificación, consiguiendo un 11º y 12º puesto de cara a la carrera del domingo.

Por suerte para Audi, durante la carrera mostraron una buena fiabilidad mecánica y pudieron recuperar posiciones, terminando finalmente tras 12 horas de carrera en 3ª y 5ª posición. Obteniendo el podio el equipo formado por Michele Alboreto, Rinaldo Capello y Stefan Johanson.

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Ya en Le Mans, los R8C se unieron a los test previos de Mayo junto con los ya probados R8R. Por lo que la plantilla de cara a las 24 horas de Le Mans quedaba de la siguiente manera:

  • # 7 Audi Sport Team Joest – Audi R8R – Michele Alboreto, Rinaldo Capello, Laurent Aïello.
  • # 8 Audi Sport Team Joest – Audi R8R – Frank Biela, Didier Theys, Emanuele Pirro.
  • # 9 Audi Sport UK ltd – Audi R8C – Stefan Johanson, Stéphane Ortelli, Christian Abt.
  • # 10 Audi Sport UK ltd – Audi R8C – James Weaver, Andy Wallace, Perry McCarthy.

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Los retrasos acontecidos en el desarrollo de los Audi R8C tuvieron consecuencias negativas que se hicieron presentes en los test de Mayo. Eran más rápidos en las rectas que la variante R8R, de hecho llegaban a superar los 350Km/h en la recta de Mulsanne, pero carecían de estabilidad y al cabo de una vuelta perdían mucho tiempo. Este problema de estabilidad provenía de la aerodinámica, la cual creaba un flujo de aire que quedaba retenido debajo de la cubierta del motor, provocando que en varias ocasiones se desprendiese y saliese volando.

Mientras que los Audi R8R consiguieron marcar unos tiempos que los colocaron en las posiciones 8ª y 11ª, los Audi R8C se tuvieron que conformar con el 22º y 28º puesto.

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Ya en Junio, fecha en la que se disputó la carrera de las 24 horas de Le Mans, Audi Sport UK tuvo poco tiempo para poder solucionar sus problemas aerodinámicos.

La clasificación de las 24 horas de Le Mans no cambió mucho respecto con la clasificación de los test previos. Los Audi R8R consiguieron las posiciones 9ª y 11ª, mientras que los Audi R8C se conformaron con las posiciones 20ª y 23ª.

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Una vez en carrera, ambos prototipos tuvieron que lidiar con bastantes problemas con las cajas de cambios a lo largo de la carrera. Mientras que el equipo Audi Sport Team Joest conseguía hacer frente a estos problemas con sus Audi R8R, Audi Sport UK veía como unos de sus Audi R8C #9 decía adiós a la carrera y se retiraba en la vuelta 55. El otro vehículo, con el dorsal 10, consiguió llegar a mitad de carrera, pero en la vuelta 198 también rompió la caja de cambios.

Los Audi R8R finalizaron en 3ª y 4ª posición, por delante de marcas como Mercedes Benz, Toyota, Panoz y Nissan. La victoria la logró el BMW V12 LMR desarrollado en conjunto por BMW y el equipo Williams. La segunda posición fue para uno de los Toyota GT-One, que competía para la categoría LM-GTP.

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Después de Le Mans, Audi tuvo que decidir qué proyecto desarrollaría, si seguir con el desarrollo del R8R, o seguir con el del R8C. La decisión no fue difícil de tomar, solo había que echar un vistazo al pésimo papel que hizo el R8C en Le Mans para decidirse por desechar ese proyecto y seguir con el prototipo abierto.

El Audi R8R se convirtió finalmente en Audi R8, a secas, pero lo único que tenía en común con su predecesor fue el motor. Y aunque se estrenó en la siguiente temporada en las 12 horas de Sebring, los dos Audi R8R de la temporada anterior volvieron a competir en dos carreras de la American Le Mans Series, en los circuitos de Charlotte Motor Speedway y Silverstone.

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En la carrera de Charlotte Motor Speedway, el Audi R8R, con dorsal 78 y pilotado por Frank Biela y Emanuele Pirro, terminó en 6ª posición, por detrás de dos BMW V12 LMR , dos Panoz LMP-1 Roadster-S y un Lola B2K/10.
El segundo Audi R8R, con dorsal 77 y pilotado por Rinaldo Capello, Michelle Alboreto y Allan McNish,  terminó en la 20ª posición debido a problemas mecánicos.

Ya en Silverstone los dos R8R hicieron un mejor papel, terminando en 3ª (#77) y 4ª (#78) posición, de nuevo por detrás del BMW V12 LMR, pilotado por Jörg Muller y JJ Lehto, y el Panoz LMP-1 Roadster-S, pilotado por David Brabham y Jan Magnussen.

Ficha técnica - Audi R8R