Jim Hall, conocido por sus participaciones como piloto en los GP de Estados Unidos del Campeonato del mundo de Formula 1, y Hap Sharp, ingeniero mecánico, decidieron fabricar su propio vehículo con el que participar en los diferentes campeonatos que se disputaban en la época de 1960 en Estados Unidos. Fue debido a la unión de trabajo de estos dos ingenieros  en 1962 como se fundó la que sería conocida como Chaparral Cars.

Aunque bien cabe decir que cuando se diseñó y fabricó el primer modelo, denominado simplemente como ‘1’, aún no se había registrado la empresa. Una empresa que posteriormente se llamó ‘Chaparral Cars’, haciendo alusión a la típica vegetación, de escasa altura y achaparrada, de la geografía del estado de Texas, estado de donde ambos provenían. Además, el logo perteneciente lo forma un coyote, también perteneciente a la fauna del estado.

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La incursión comenzó con el Chaparral 1 en 1961, un Sport Car con motor delantero que realizó un increíble debut del propio fundador, Jim Hall, al volante terminando segundo en la prueba de Laguna Seca del campeonato estadounidense SCCA. Una gran demostración, con victorias en 1962, que permitió vender varias unidades al año siguiente, desembocando en el desarrollo del nuevo Chaparral 2.

El nuevo Sport Car modificaba la posición del motor, que se colocaba en la parte posterior al igual que el fabricante de monoplazas de Formula 1, Cooper. Este nuevo diseño permitió ganar las 12 horas de Sebring de 1965, con los propios fundadores a los mandos del vehículo. Ese mismo año se introdujo una nueva versión del Chaparral 2, la 2C, que incorporaba un alerón trasero abatible que aumentaba o disminuía su ángulo de ataque a través de un pedal.

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Las victorias continuaron llegando en pruebas de todo Norteamérica. Pero mientras tanto, se estaban fraguando los planes para la temporada siguiente, la de 1966, que vería dos nuevos vehículos que serían dedicados, cada uno en exclusiva, para campeonatos diferentes. El primero de ellos, el Chaparral 2D, se dedicó al campeonato del mundo de resistencia. El segundo, el 2E, se dedicó al campeonato Can-Am. Ambos lograron una victoria en cada uno de los campeonatos.

Al año siguiente ambos fueron modificados y renombrados. El 2D fue sustituido por el 2F, mientras que el 2E se convirtió en el 2G, con los mismos propósitos anteriores pero con peores resultados. De 18 pruebas en total, solo terminaron cuatro. Al menos, el 2F consiguió una victoria en Brands Hatch.

El 2G continuó usándose durante una temporada más en la Can-Am, mientras que el proyecto internacional se desechó. El 2G fue sustituido por el extraño 2H, un prototipo que pretendía ser puramente aerodinámico. La carrocería estaría formada por una sola pieza en forma de cuña en la que dentro estaría situado el piloto. Pero finalmente, debido a lo difícil de colocar que resultaban los espejos y a las quejas por la altura del techo se tuvo que convertir en un prototipo abierto. Además, resultó no ser tan eficiente aerodinámicamente hablando y se probó a montar un enorme alerón en la parte intermedia de la carrocería. Fue un completo fracasó que propició en un nuevo proyecto, el 2J.

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El Chaparral 2J es quizás uno de los más famosos del fabricante americano.  Incorporaba dos ventilados en la parte trasera que funcionaban gracias al uso de un motor de moto de nieve. Los ventiladores expulsaban el aire que había bajo el vehículo y creaba un gran efecto suelo que aplastaba el chasis contra el suelo. Funcionó bastante bien y consiguieron buenos resultados, pero las quejas de los rivales propiciaron la prohibición de su uso. Desde aquel momento, ambos fundadores se olvidaron de fabricar nuevo Sport Cars y Sport Prototipos. La crisis del petróleo sacudía fuertemente el país y resultaba imposible que los números económicos cuadrasen.

Años más tarde, 1979, Chaparral Cars volvió con el 2K, un monoplaza que participó en la IndyCar durante tres temporada y en el que su mayor logro fue ganar la Indy 500 en 1980. Aquel si supuso el final del fabricante americano.

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