El Shadow MK1 fue un Sport Prototipo diseñado para competir en la era dorada del campeonato Can-Am –Canadian American Challenge Cup-. Fue desarrollado y fabricado por Shadow Racing Cars, equipo de competición fundado por Don Nichols y que previamente, en 1968, había tenido el nombre de Advanced Vehicle Systems (AVS). Con la ayuda de Trevor Harris, diseñaron un prototipo capaz de incorporar un enorme motor V8 en un chasis de reducidas dimensiones y de escasa altura.

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Con ello, Harris trató de crear un prototipo con la menor fricción posible contra el aire, disminuyendo drásticamente el área frontal. La fabricación del chasis estuvo basada en la utilización de materiales ligeros, formando un chasis monocasco fabricado con aleación de aluminio anodizado para conseguir una mayor resistencia. Debido a las reducidas dimensiones de este, no había espacio para instalar una suspensión convencional, por lo que se tuvieron que montar amortiguadores de fricción. En cuanto a las ruedas, detrás montaba neumáticos de 12 pulgadas y 10 en la parte delantera, fabricados a medida por Firestone, los cuales soportaban teóricamente una velocidad máxima de 250 mph.
Por arriba del chasis, la carrocería estaba fabricada con fibra de vidrio, mientras que por la parte baja, se ideó un suelo en forma de ala para aprovechar el llamado efecto suelo. En un principio incluso se llegó a idear un alerón movible al estilo Chaparral, el cual permitía mejorar la frenada al quedar este perpendicular al suelo. Sin embargo estos alerones móviles se prohibieron y la potencia de frenada quedaron por completo a cargo de unos frenos de disco ventilados de un Ford Mustang.

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En un principio se pensó montar un motor V8 de origen Toyota, pero finalmente la idea se descartó a favor del V8 Chevrolet que resultaba más fácil de  y mantener. Con los cilindros colocados a 90º, el enorme V8 de 8 litros, con dos válvulas por cilindro, era capaz de desarrollar la nada despreciable cifra de 740 CV a un régimen de revoluciones de tan solo 6.400 RPM. Si la potencia ya era desorbitada, las cifras de par no iban a ser menos, otorgando 888 Nm a 5.600 RPM. Para entregar este giro a las ruedas contaba con una caja de cambios manual de cuatro velocidades fabricada por Hewland.
Una de las características de este prototipo era el mando de embrague. En la cabina solo había espacio para dos pedales, por lo que el embrague se tuvo que instalar para ser accionada con la mano. Modificaciones posteriores consiguieron que el embrague solo se utilizase para salir desde parado, accionando los cambios de marcha sin la necesidad del embrague. Incluso se llegó a instalar un embrague automático accionado por un botón en la palanca de cambios.

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Durante 1969 se realizaron los primeros test. Estas primeras pruebas por desgracia dejaron claro desde el principio que las ideas tenían mejores resultados sobre el papel que sobre el circuito. Hubo problemas con el sistema de frenos, además de un grave sobrecalentamiento en el motor. En las curvas era aún peor, pues la distribución de pesos estaba en 25/75.
Para solucionar los problemas de frenos, se instalaron ventiladores de refrigeración pertenecientes a un Chevrolet Corvair. En cuanto a los problemas de sobrecalentamiento y de paso por curva, se solucionaron instalando un enorme alerón en la parte trasera, el cual tenía montado los radiadores para la refrigeración del motor.

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Estos problemas dieron como resultado que el proyecto se viese retrasado hasta mediados del año siguiente, 1970, cuando el Shadow MK1 finalmente se inscribió en la prueba del campeonato Can-Am en el circuito de Mosport. Como piloto conductor se contó con George Follmer, quien impresionó clasificando en sexta posición. Pero los problemas de sobrecalentamiento aparecieron y dieron como resultado la retirada del Shadow tras 25 vueltas de carrera.

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Con un motor nuevo, el equipo Shadow estuvo de nuevo preparado para la siguiente carrera, con cita en el circuito de St. Jovite. Los radiadores montados a cierta altura fueron prohibidos, por lo que se tuvieron que colocar, como se pudo, en el ala del alerón. Estos ajustes de último momento no hicieron más que empeorar aún más los problemas de refrigeración del motor, por lo que el MK1 solo duró 13 vueltas tras partir desde la décima posición. Para colmo, un accidente de tráfico tras la carrera provocó graves daños en el prototipo, provocando la salida del equipo del piloto George Follmer y del diseñador Trevor Harris.

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Enfrentándose a la pérdida del piloto, del diseñador, y de cargos legales de los inversores y proveedores, Nicholls tuvo listo un nuevo chasis para la quinta ronda del campeonato en el circuito de Mid-Ohio, ahora pintado de negro. Los radiadores fueron montados ahora entre el alerón trasero y la parte alta de la carrocería.

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El piloto de rally, Vic Elford, fue contratado como nuevo piloto, clasificándose en séptima posición tras la clasificación del sábado. Pero por desgracia, nuevos problemas mecánicos dieron al traste con toda opción de terminar la carrera.

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Debido a todos los problemas ocurridos con el Shadow MK1, Nicholls decidió retirarse del campeonato para concentrarse en el desarrollo de un nuevo Sport Prototipo para la siguiente temporada, 1971. Para el desarrollo del Shadow MK2 se contó con la ayuda del diseñador Peter Bryant.

Ficha técnica - Shadow MK1