Shelby American fue fundada en 1962 por Carroll Shelby para fabricar y comercializar piezas de alto rendimiento y coches modificados. La empresa comenzó su andadura tras una peculiar vida de su fundador. Todo comenzó con su alistamiento en la Segunda Guerra Mundial, donde fue instructor de vuelo y piloto de pruebas, para terminar como Teniente Segundo al final de la guerra. Con el final de esta montó su primer negocio, que estuvo relacionado con la basura y que contaba con una flota de camiones de recogida. Después se dedicó al mundo del petróleo y años más tarde a la cría de aves, mientras comenzaba a formarse una segunda vida como piloto. Una vida que acabó adoptando cuando sus aves se murieron debido a la enfermedad de Newcastle.

Consiguió el record de velocidad en el salar de Bonneville a manos de Austin Healey modificado en 1954. En 1959, junto a Roy Salvadori y a los mandos de un Aston Martin DBR1, venció en las 24 horas de Le Mans. También disputó varios Grandes Premios de Formula 1 entre 1958 y 1959. Después pasó a ser jefe de equipo, donde inauguró su nuevo palmarés con las victorias de los Ford GT40 en Le Mans.

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En 1960, sin embargo, tuvo que dejar de lado los circuitos a causa de problemas relacionados con la salud. Se decidió entonces a diseñar sus propios vehículos, por lo que se puso en contacto con la británica AC Cars para modificar uno de sus modelos. AC Cars aceptó y formalizaron el proyecto Shelby AC Cobra, que tomaría la base del AC Ace.

Los británicos pusieron la base, pero Carroll Shelby tenía que encontrar un motor adecuado, por lo que acudió a Chevrolet. Desde Chevrolet denegaron su solicitud, pero Ford, que se encontraba en lucha contra el Chevrolet Corvette, aceptó con el motor Windsor 221 V8 de 3.6 litros de cilindrada.

AC Cars montó los chasis y las carrocerías de aluminio, que después fueron enviados a la sede de Carroll Shelby en Los Ángeles para montar los motores y las cajas de cambios. Desde allí, salieron los primeros Shelby AC Cobra, algunos de ellos ya destinados a la competición. Pero no fue hasta la segunda generación, al año siguiente -1963-, cuando los Cobra brillaron en el mundo de las carreras. Fue la primera marca americana en ganar un título en el World Sportscar Championship, en 1965. Entre 1965 y 1967, Shelby American también dio apoyo a Ford en su campaña en las 24 horas de Le Mans.

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Más tarde, con el Shelby Daytona, Shelby se convirtió en uno de los tres únicos fabricantes americanos -junto con Ford y Chevrolet- en ganar un título en un campeonato del mundo organizado por la FIA.

Estos vehículos convirtieron a Carroll Shelby en un hombre popular, tanto en el mundo de las carreras como en el mundo del automóvil en general, pues había creado uno de los mejores vehículos deportivos de la época. Desde entonces, continuó modificando vehículos, como el Ford Mustang que adaptó con mejoras mecánicas a lo largo de todas sus generaciones.

En 2003, el nombre de la empresa fue cambiado por ‘Carroll Shelby International Inc’. También se creó la subsidiaria ‘Shelby Automobiles’. Sin embargo, en 2009 se volvió a cambiar al nombre original de la empresa, ‘Shelby American’. En 2012, Carroll Shelby falleció, con ochenta y nueve años de edad.

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